Empresariado industrial y construcción de la Nación (1875/1900)

En el último cuarto del siglo XIX, Uruguay se vinculó más estrechamente al mercado mundial, al tiempo que recibía una fluida corriente inmigratoria, y capitales (principalmente británicos) que se invirtieron en el desarrollo de servicios.

El medio rural fue el escenario de importantes novedades: la expansión de la ganadería ovina, la mestización del vacuno, el alambramiento de las estancias, la afirmación de la propiedad privada, y un lento progreso de una agricultura diversificada. Una nueva clase de terratenientes, aglutinada en la Asociación Rural, fue la impulsora de la modernización agraria. Por otra parte, la demanda de productos primarios, la expansión del mercado interno y el acceso a un mercado más allá de las fronteras (litoral argentino, también Buenos Aires), fueron determinantes en la aparición de talleres y algunas fábricas. La novedad de esta época, en el medio urbano, es la irrupción de nuevos actores sociales: clases medias, industriales y obreros. Por cierto, los cambios que se procesaron, tanto en el medio rural como en el urbano, fueron acompañados de nuevas tensiones sociales.
 

Desde mediados del siglo XIX, Europa registró uno de los movimientos migratorios más intensos de la humanidad: entre 1840 y 1880, unos 13 millones de europeos abandonaron el continente; y otro tanto entre 1880 y 1900, hasta alcanzar los 20 millones en las dos décadas finales de la centuria. Brasil y el Plata, Estados Unidos y Australia, fueron los principales destinos. Muchos llegaban pensando en “hacer la América” y retornar. Quienes aceptaron estas tierras como su “segunda patria”, concurrieron al desarrollo de la agricultura (jornaleros, chacareros y algunos estancieros), la industria (obreros e industriales), la educación, las artes y las letras. Los aportes de estos extranjeros se reconocen en distintas manifestaciones de la cultura: el lenguaje, la gastronomía, los valores sociales, entre otras.

Después de 1860, y favorecida por diversas leyes proteccionistas (la más importante fue aprobada en 1888), la industria se desarrolló y diversificó, llamando la atención de los contemporáneos ya que se trataba de una actividad productiva que no reconocía antecedentes importantes en el país.
 


El crecimiento del sector redundó en el fortalecimiento de su empresariado, apreciable en el incremento de sus componentes y en un redimensionamiento de las inversiones. En las décadas siguientes se registra un proceso de concentración de capitales, tanto por la vía de la fusión y asociación de empresas, como por la constitución de sociedades de capital. Así, en el último cuarto del XIX, un núcleo de establecimientos fue transitando de la estructura sencilla de los talleres a la organización más compleja de la empresa fabril. A excepción de saladeros y frigoríficos (que se instalan a inicios del siglo XX), la producción de talleres y fábricas estaba destinada al mercado interno y correspondía a alimentos, bebidas, vestimenta, calzado, y mobiliario, principalmente.

 

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